El Elefante Africano

Los elefantes africanos son uno de los mamíferos más grandes y mas poderosos de la tierra, pero a su vez son uno de los animales más vulnerables en gran medida debido a la destrucción de su hábitat y a la caza furtiva. El elefante africano y el elefante asiático son especies de una misma familia “Elephantidae”, aunque las diferentes especies se pueden diferenciar bien entre sí.

Características del elefante africano

Más concretamente, el elefante africano puede llegar a pesar 6000 kilos y a medir más de 3 metros, lo que lo convierte en el mamífero más grande del mundo. Una de las características más llamativas de los elefantes africanos es su larga trompa, con la que muestran grandes habilidades y la cual es muy versátil. Los elefantes usan su trompa para respirar, detectar olores y vibraciones, acariciar a sus crías, agarrar objetos y comida y para beber agua. Además, tiene unas orejas enormes y unos colmillos muy largos.

el elefante africanoLas orejas gigantes del elefante africano son el resultado de la evolución de este animal y tienen muchas funciones. Debido a la gran superficie de sus oídos, pueden irradiar el exceso de calor. Una propiedad muy útil en un clima caluroso, como es el africano. Asimismo, utilizan sus oídos como forma de comunicación visual. Por ejemplo, si un elefante africano agita las orejas es una señal que está enviando para mostrar alegría o agresión.

Otra curiosidad de los elefantes es que normalmente pueden escuchar las llamadas de otro elefante que esté a 4 kilómetros. Esto se debe a que los elefantes se comunican principalmente a través de sonidos de baja frecuencia y tienen la capacidad de producir y percibir sonidos a frecuencias mucho más bajas que los límites de audición humana. Las frecuencias bajas puedes viajar mayores distancias que las frecuencias altas, lo que hace que la gama de comunicación de los elefantes sea mucho más extensa que la de las personas. Además, según el tono de su llamada, un elefante puede juzgar la distancia de otro elefante.

Esta sorprendente característica de los oídos de los elefantes, puede ser amplificada cuando usan sus orejas en conjunción con sus trompas y la planta de sus pies. De esta forma, su umbral auditivo puede llegar a alcanzar los 10 kilómetros de distancia. Este desarrollo de la comunicación en los elefantes ha sido vital para que los elefantes se localizan unos a otros y para su supervivencia.

Todos los elefantes africanos tienen colmillos, ya sean machos o hembras, que son el resultado de la modificación de los dientes incisivos. Desde que nacen ya poseen colmillos, pero se le caen al cabo de un año, cuando le nacerán los colmillos definitivos, que nunca dejarán de crecer. La utilidad de los colmillos del elefante africano es crucial para su vida ya que los usan para multitud de actividades que van desde la lucha, la excavación hasta la alimentación.

Comportamiento social del elefante africano

Se cree que el elefante tiene conciencia propia y es un animal que vive dentro de una unidad familiar, la cual se compone de varias elefantas madre adultas generalmente relacionadas entre sí (hermanas, primas,etc) y sus crías. El tamaño promedio de una familia de elefantes es de unos 15 elefantes por cada familia. La elefanta más vieja es normalmente la matriarca y la que toma las decisiones de a donde la manada debe ir, cómo reaccionar a los acontecimientos inesperados, etc. Las crías de elefante que son hembras, suelen permanecer con su madre durante toda su vida, mientras que los elefantes machos dejan a sus madres cuando tienen unos 14 o 15 años.

manada de elefantes africanos

Reproducción del elefante africano

Cuando los elefantes macho alcanzan los 14-15 años de edad, abandonan a sus madres y a su manada para aparearse. Una vez QUE EL apareamiento con una elefanta haya sido exitoso, el elefante macho buscará otras manadas para seguir apareándose y reproduciéndose. Por otro lado, la elefanta hembra iniciará un período de gestación que durará 22 meses hasta que nazcan sus crías de elefante. La naturaleza familiar del elefante africano se ve reflejada cada vez que un nuevo elefante se une a la familia, ya que todos los miembros de la manada ayudan a cuidar y a proteger al elefante bebé. Para los elefantes aumentar la descendencia es crucial para su supervivencia y sólo pueden dar a luz exitosamente una vez cada 5 años.

Similitud con el ser humano

Una cosa sorprendente, sin embargo, es que en algunas cosas los elefantes se parecen al ser humano. Son seres muy inteligentes y tienen una gran capacidad para aprender a hacer cosas a través de la mímica y la observación.

elefante-africano-caracteristicasTienen una esperanza de vida similar al de una persona y viven en familia. Son animales muy especiales ya que son capaces de mostrar emociones, viven en sociedades grandes, tienen una  capacidad de compasión muy grande y por ello cuidan de los heridos. Incluso, son capaces de entender lo que es la muerte, poniéndose tristes y llorando cuando pierden a un miembro de su familia.

El desarrollado de su memoria les permite recordar a los seres queridos que han perdido y pueden tener resentimientos. Son además muy expresivos y pueden mostrar su alegría cuando vuelven a ver a un amigo y celebrándolo dando vueltas en círculo, aleteando sus orejas y haciendo sonidos como el de una trompeta. Además, se cree que los elefantes tienen sentido del humor.

Alimentación y funciones de los elefantes africanos en el ecosistema

La dieta de los elefantes está basada en frutas y vegetales y son animales que juegan un papel importante en la propagación de semillas. Esto se debe a que, como el elefante africano camina muchos kilómetros, irá excretando las semillas por por las zonas por las que pasa. De hecho, se estima que la propagación de aproximadamente 90 especies de árboles africanos depende de la acción de los elefantes.

Otra de las funciones del elefante africano dentro de su ecosistema, es que son capaces de cavar grandes huecos en el suelo dejando expuestos manantiales de aguas subterráneas útiles para que otros animales puedan beber en épocas secas.

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Estado de conservación de los elefantes de África

Puesto que el elefante africano tiene un papel crucial en el mantenimiento del ecosistema en el que vive, es muy importante que se tomen las medidas necesarias para su conservación y para evitar su extinción.

Además, el elefante africano entró en la lista roja de especies vulnerables de la UICN en el 2004. Las mayores amenazas para la supervivencia del elefante africano son la caza furtiva por el comercio ilegal del marfil de sus colmillos y la destrucción de su medio natural causado por la expansión urbana y la tala de los bosques.

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